Le lamantin antillais

Christophe Colomb pensait que c’était des sirènes

Selon un journal de bord du navire daté du 9 janvier 1493, Christophe Colomb lui-même aurait déclaré qu’il avait « distinctement vu trois sirènes la veille, qui ressortaient bien de la mer, mais elles ne sont pas aussi belles qu’on le dit, car leurs visages avaient des traits masculins. » Colomb n’était pas le seul marin à apercevoir des sirènes dans l’eau. La raison pour laquelle ces dernières n’étaient pas aussi belles qu’il aurait pu l’imaginer, c’est parce qu’il s’agissait en fait de lamantins.

Des vaches marines ?

Observer ces doux géants de la Floride – lamantin se dit manatee en anglais – dans leur habitat naturel est vraiment une expérience unique. Également connues sous le nom de « vaches marines », ces créatures résistantes et coriaces peuvent atteindre de 1 000 à 3 500 livres. 

Des éléphants ?

Le plus proche parent vivant du lamantin est l’éléphant. Les lamantins ont trois ou quatre ongles minuscules à la fin de chaque aileron, semblables aux ongles des éléphants. Ils ont également des lèvres supérieures prédominantes pour se nourrir, une version très étroite de la trompe d’un éléphant, qu’ils utilisent avec leurs lèvres pour saisir et tirer de la nourriture dans leur bouche.

Il existe trois espèces de lamantins : antillais occidental, africain occidental et amazonien. Les lamantins sont intelligents, mais ils sont plus difficiles à motiver que les dauphins (le poisson n’est pas un bon appât).

Des champions des grandes distances

Chaque mois de novembre, le lamantin antillais, originaire du golfe du Mexique et de la mer des Caraïbes, se rend dans les eaux plus chaudes de la Floride pour y passer l’hiver.

Les lamantins peuvent nager aussi loin au nord que Cape Cod. Il faut savoir que la plupart des lamantins passent les mois d’été dans le golfe du Mexique.

Des créatures douces

Ce sont les créatures les plus dociles et sans défense qui soient. Les lamantins sont incapables d’utiliser leurs dents pour attaquer. Vous auriez à mettre toute votre main avant d’atteindre les dents du lamantin. Ils ne sont simplement capables d’aucune forme d’agression.

Voici les meilleurs endroits en Floride pour voir les lamantins.

Lovers Key State Park, Fort Myers 

Niché près de l’île de Sanibel et de Fort Myers, le parc d’État de Lovers Key est une destination prisée pour l’observation des lamantins. Paradis des amoureux de la nature, Lover’s Key se compose de quatre îles-barrières et est réputée pour sa plage de sable blanc préservée et ses fantastiques possibilités d’observation de la faune. L’évasion idéale pour les amoureux des animaux, les visiteurs peuvent passer leur journée à faire de la randonnée, du vélo ou du bateau dans l’écosystème tropical pour repérer les lamantins antillais, mais également les tortues gaufrées, les pygargues à tête blanche et les Grands dauphins. Alors que la pittoresque plage de 2,5 miles offre de nombreux endroits pour bronzer, ses voies navigables bordées de mangroves sont un lieu de prédilection pour admirer les lamantins de la Floride.

Lee County Manatee Park, Fort Myers

De novembre à mars, les lamantins se rendent au Lee County Manatee Park, à Fort Myers, pour les eaux chaudes de l’ancienne centrale électrique située à proximité. Sanctuaire protégé doté d’une plate-forme d’observation et d’un parc paysager, cette oasis de 17 acres est idéale pour une journée en famille.  

Manatee Viewing Center, Apollo Beach (près de Tampa)

Un vaste établissement de 50 acres, faites une pause dans votre itinéraire pour voir les lamantins nager dans les eaux limpides de l’eau salée de Tampa Bay, depuis le sommet de la tour d’observation. Passez une journée à explorer la propriété pour trouver une exposition sur la mangrove, un jardin aux papillons et une boutique de souvenirs.

Centre d’observation et d’éducation des lamantins, Fort Pierce

Il abrite une faune abondante, notamment le lamantin de Floride. Les visiteurs trouveront une passerelle et une terrasse d’observation offrant de nombreuses possibilités de visionnements uniques. 

Parc d’État de Blue Spring, Orange City (au nord d’Orlando)

Le Blue Springs State Park, l’un des lieux les plus fréquentés par les lamantins en Floride, couvre plus de 2 600 hectares. Bien que la baignade dans l’eau ne soit pas autorisée pendant la saison des lamantins, vous pouvez marcher le long du trottoir d’un kilomètre qui longe la piste Blue Spring Run pour profiter de la vue de ces remarquables animaux.

Photos
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Image - Sylvain Bolduc
Sylvain Bolduc