Ou était le QG des pirates dans les Antilles ?

Chaque fois que des pirates volaient des navires quittant la Jamaïque, leur butin numéro un était le rhum. Vous ne pouviez pas exploiter une entreprise de piraterie prospère sans rhum, et la Jamaïque en était le premier producteur.

Port-Royal

La ville de Port-Royal, près de Kingston en Jamaïque, est vite devenue le foyer des pirates, des prostituées et des Anglais en devenir. Les flibustiers ont été invités à s’installer dans la ville pour protéger la nouvelle colonie et l’utiliser comme base. 

Les pirates sont devenus des corsaires parrainés par l’État qui ont pillé les colonies espagnoles au nom du roi britannique. Son emplacement en a également fait un centre commercial. Les marchands négociaient des esclaves, du sucre et du bois de construction.

La corruption 

Au fur et à mesure de son enrichissement, la réputation d’excès et de débauche de Port-Royal devint de plus en plus connue sous le nom de Sodome du Nouveau Monde.

On peut voir comme un indicateur du calibre du vice à Port-Royal : en 1675, le pirate notoire Henry Morgan est devenu lieutenant-gouverneur. En fait, Morgan a commencé à sévir contre la piraterie déclarée alors que la grande époque de la privatisation à laquelle il appartenait commençait à entrer dans sa phase de déclin. Il est mort à peine quatre ans avant le tremblement de terre et a été enterré dans le cimetière de Palisadoes.

Pirate célèbre 

Black Bart était l’un des pirates les plus prospères de son époque, capturant des centaines de navires avant d’être tué au Gabon. Ses bateaux ont ensuite été acheminés vers la Jamaïque, où ils ont été détruits lors d’une tempête qui a frappé le port en 1722.

La ville engloutie des Antilles

Le matin du 7 juin 1692, un tremblement de terre d’une magnitude estimée à 7,5 de magnitude frappa l’île. La ville était en grande partie construite sur du sable. Les bâtiments, les routes et les citoyens ont été aspirés sous le sol. 

Aujourd’hui, la plupart des vestiges de la ville du 17e siècle reposent sous l’eau jusqu’à 40 pieds. Jusqu’aux années 1900, les visiteurs ont rendu compte de la ville encore visible sous les vagues et de la sensation inquiétante de flotter sur les toits. En raison de la nature de la catastrophe, qui a laissé de nombreux bâtiments intacts et plus ou moins tranquilles, elle a été comparée à Pompéi pour ses merveilles archéologiques et a été classée site du patrimoine national en 1999. 

Même sans équipement de pointe, certaines parties de la ville sont clairement visibles juste sous la surface. Les équipes précédentes ont excavé des rues pavées et même des bâtiments et n’ont effectué qu’une fraction du travail nécessaire. En 1951, l’ouragan Charlie a dévasté les vestiges de Port-Royal, détruisant davantage de biens et ne laissant subsister que quelques-uns des bâtiments d’origine. De nombreux objets retrouvés au fil des ans sont exposés dans les musées d’histoire et d’ethnographie de l’Institut de la Jamaïque à Kingston.

Ce jour-là…

Des geysers ont surgi de la terre, des bâtiments se sont effondrés et la ville a finalement été touchée par les vagues du tsunami, entraînant dans la mer ce qui n’avait pas été détruit. À la fin, quelque 33 acres de la ville ont disparu sous l’eau, quatre des cinq forts ont été détruits ou submergés et 2 000 personnes ont été tuées. Le cimetière où le capitaine Morgan a été enterré a glissé dans la mer, ses corps flottant pour se mélanger avec ceux qui venaient de mourir.

Photos
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Sylvain Bolduc